본문 바로가기 대 메뉴 바로가기 하단 사이트 정보 바로가기


기념물
4.서귀포 조개류 화석

지구의 나이는 몇 살일까요?

우리가 살고 있는 지구가 생겨난 것은 몇 년 전일까요? 물속에 물고기가 살기 시작한지는 얼마나 지났을까요? 옛날에는 공룡이 살았다는데…… 그럼 공룡은 몇 년 전에 지구에 살았을까요? 여러 가지 방법으로 지금까지 과학자들은 이런 물음들에 대한 답을 찾아냈습니다. 지구가 만들어진 것은 지금으로부터 약 46억 년 전이고, 물고기는 지금으로부터 약 5억 년 전부터 살고 있었다고 합니다.

공룡은 2억 년 전에 지구에 살기 시작해서 1억 5000만 년 전에는 여러 가지 이유로 멸종되고 말았습니다.
지구의 나이를 1년으로 생각을 해 보면, 사람들이 살아가는 시간은 1분도 되지 않는 매우 짧은 시간입니다.
이렇게 짧은 시간을 살아가는 동안 과학자들은 어떤 방법을 이용하여 직접 살아보지 못한 옛날에 일어났던 일들을 알아낼 수 있었을까요?


오래 전에 일어났던 일들을 어떻게 알아낼까요?

우리는 수백 년 전에 일어난 우리 선조들의 이야기를 배웁니다. 이것을 역사라고 합니다.
역사는 어떻게 알 수 있을까요? 선조들은 살아가면서 여러 가지 기록들을 남겼습니다. 이러한 기록이 나중에 발견이 되고 우리가 그것들을 읽는다면 그 시절에 무슨 일이 있었는지 알 수 있습니다. 그렇다면 지구에서 아주 오래 전에 일어났던 일들은 어떻게 알아낼 수 있을까요?

옛날에 살았던 생물들에 대하여 알기 위해 땅 속에 남아있는 옛날 생물의 흔적을 이용하게 됩니다. 여기서 땅 속에 남아 있는 오래전에 살았던 식물과 동물의 흔적을 ‘화석’이라고 부르며, 이것을 이용하여 옛날에 지구에서 일어난 일들을 예상할 수 있는 것입니다.


화석으로 알 수 있는 것들은 무엇일까요?

우리는 땅 속에서 발견되는 화석으로 많은 것들을 알 수가 있습니다. 예를 들어 어느 지역에서 물고기나 조개와 같은 화석이 많이 발견된다면, 이 지층이 쌓일 때 이곳은 ‘바다’였다는 것을 알 수 있습니다. 또, 화석들 중에는 공룡과 같이 오랜 시대에 걸쳐서 살지 못하고 짧은 시기 동안 살았던 생물들의 화석이 있습니다. 어느 지역에서 공룡화석이 많이 발견이 된다면 그 지층은 공룡이 살았던 시대(중생대)에 쌓인 지층이라고 생각할 수 있는 것입니다. 이렇게 알게 된 내용으로 지층이 쌓인 순서를 알 수가 있고, 석탄이나 석유, 천연가스와 같은 지하자원을 찾는데 많이 이용되고 있습니다.

석탄이란 아주 오래전(고생대)에 살았던 식물들이 땅 속에 묻히고, 그 위에 다시 흙과 모래가 쌓여 높은 압력과 열을 받아 변하여 만들어 집니다. 따라서 고생대에 살던 식물화석이 많이 나오는 지역은 석탄이 묻혀있을 가능성이 높다고 생각할 수 있습니다. 이렇게 중요한 가치를 갖고 있는 화석을 천연기념물로 지정하고 보호하고 있습니다.


제주 서귀포층 패류화석 산지

제주도는 약 200만 년 전 화산폭발로 만들어진 섬입니다.
화산이 폭발하고 용암이 분출하면서 서서히 섬의 모양을 갖추게 되고, 그 위에 다시 오랜 시간 동안 흙과 모래가 쌓여서 현재 모습의 제주도를 만들었습니다.
이 섬의 남쪽 서귀포시 남서 해변에는 높이 약 50m의 절벽이 있으며, 그곳에 약 40m의 높이로 퇴적암층이 노출되어 있습니다. 위 사진은 그 지역의 모습을 찍은 것입니다. 사진에서 볼 수 있듯이 파도의 영향으로 절벽에서 떨어져 나온 커다란 바위덩어리가 해안을 덮고 있으며, 이 바위들을 잘 살펴보면 다양한 동물화석들을 발견할 수 있습니다. 사진에서 볼 수 있듯이 조개류의 화석이 가장 많고, 그 밖에도 산호화석, 고래와 물고기의 뼈, 상어이빨화석과 같은 여러 종류의 화석을 관찰할 수 있습니다.

제주 서귀포층
패류화석 산지
(천연기념물 제195호)

따라서 과학적으로 매우 가치가 있는 이 지역을 천연기념물 제195호로 지정하여 보호를 하고 있습니다. 이 지역에서 주로 발견되는 화석의 동물들은 주로 따뜻한 바다에서 살던 생물들입니다. 따라서 이를 통해 지층이 있는 부근은 옛날에 따뜻한 물이 흐르던 바다였다는 것을 알 수 있습니다. 이와 같이 우리가 직접 경험하지 못한 것들을 다른 여러 가지 방법으로 알아낼 수가 있으며, 화석은 아주 오래 전에 있었던 일들을 알아내는 데 그만큼 중요한 역할을 하고 있습니다. 이렇게 큰 가치가 있는 화석을 훼손되지 않도록 잘 보호해야 할 것입니다.